viernes, 19 julio, 2024
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Medio siglo después de las misiones Apolo, otra nave espacial de Estados Unidos llegó a la Luna

La empresa norteamericana Intuitive Machines protagonizó este jueves un hito en la historia de las expediciones espaciales: lograron que aterrice sobre la superficie de la Luna la primera nave espacial estadounidense en más de 50 años. Con financiamiento de la NASA, el exitoso proyecto forma parte de una nueva flota de robots comerciales no tripulados que está destinada a probar sistemas y preparar el terreno para las misiones tripuladas planeadas para fines de esta década.

«Podemos confirmar sin duda alguna que nuestro equipo está en la superficie de la Luna, y estamos transmitiendo» declaró Tim Crain, de Intuitive Machines durante la transmisión en directo de la firma. «Felicitaciones equipo de IM, veremos cuánto más podemos conseguir con esto», añadió.

La compañía comunicó posteriormente que la sonda aterrizó «de pie» y comenzó a «enviar señales», a través de un mensaje en las redes sociales.

El módulo hexagonal, que transporta experimentos científicos de la NASA y que mide un poco más de cuatro metros de alto, alunizó cerca del polo sur del satélite a las 23H23 GMT, tras reducir su velocidad.

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Sala de control de Intuitive Machines. Fotos: AFP/Intuitive Machines

Odiseo (Odysseus) se lanzó el 15 de febrero en un cohete Falcon 9 de SpaceX y cuenta con un nuevo tipo de sistema de propulsión de oxígeno líquido superenfriado y metano líquido que le permitió surcar el espacio en tiempo récord.

Cabe destacar que el mes pasado fracasó una expedición similar coordinada por otra empresa estadounidense, Astrobotic, lo que generó dudas sobre si la industria privada podía repetir las hazañas que la NASA realizó por última vez durante su misión tripulada Apolo 17, en 1972.

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«Por primera vez en más de 50 años, Estados Unidos regresa a la Luna», señaló el jefe de la NASA, Bill Nelson, en un video. «Y por primera vez en la historia una empresa privada, una compañía estadounidense, realizó el despegue y completó el viaje», puntualizó.

Recientemente, India y Japón lograron hacer alunizajes con sus agencias espaciales nacionales. Anteriormente lo habían logrado la Unión Soviética, Estados Unidos y China.

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Dónde se produjo la hazaña

El lugar elegido por Intuitive Machines para que se posara Odiseo está situado a unos 300 kilómetros del polo sur de la Luna. El cráter de destino del alunizaje se llama Malapert A, en honor a un astrónomo del siglo XVII.

El polo sur lunar es de especial interés porque contiene agua en forma de hielo, que podría explotarse.

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La NASA espera enviar astronautas a la Luna partir de 2026 con sus misiones Artemisa. Para prepararlas quiere estudiar la región con mayor rigor.

Para conseguirlo usa su nuevo programa CLPS de la NASA, que ha encargado a empresas privadas que lleven su material científico a la Luna, en lugar de desarrollar ella misma vehículos para hacerlo.

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Intuitive Machines es una de estas empresas seleccionadas. Su contrato con la NASA para esta primera misión, denominada IM-1, asciende a 118 millones de dólares.

El objetivo es reducir los costos para la agencia pública pero seguir desarrollando la economía espacial.

El módulo de aterrizaje lunar transporta seis cargamentos privados (incluidas unas esculturas del artista contemporáneo Jeff Koons que representan las fases de la Luna) y seis instrumentos científicos de la NASA.

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Además, unas cámaras situadas bajo el módulo de aterrizaje lunar analizarán la cantidad de polvo arrojado durante el descenso, con el fin de compararlo con los alunizajes de Apolo.

Otro instrumento estudiará el plasma lunar (una capa de gas con carga eléctrica) y medirá las ondas de radio procedentes del Sol y de otros planetas.

El módulo de alunizaje funcionará con paneles solares. Se espera que esté activo siete días desde el alunizaje. Después quedará inoperativo.

ca/hb

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